Voici comment SpaceX est passé de 3 lancements ratés à l'envoi d'humains dans l'espace

(SpaceX/Flickr/CC BY 2.0)

Space Exploration Technologies Corp. – communément appelé SpaceX –devrait envoyer deux astronautes dans l'espace mercredi. Bien qu'elle n'ait pas encore 20 ans, l'entreprise a déjà développé un mythe de création : le 28 septembre 2008, sa première fusée Falcon 1 est lancée pour la quatrième fois.

'J'ai raté les trois premiers lancements, les trois premiers lancements ont échoué. Heureusement, le quatrième lancement - c'était le dernier argent que nous avions - le quatrième lancement a fonctionné, ou cela aurait été tout pour SpaceX. Mais le destin nous a aimés ce jour-là, dit Elon Musk , fondateur et ingénieur en chef de l'entreprise, en 2017.

'Nous avons commencé avec quelques personnes qui ne savaient pas vraiment comment fabriquer des fusées. La raison pour laquelle j'ai fini par devenir ingénieur en chef… n'était pas parce que je le voulais, c'est parce que je ne pouvais embaucher personne. Personne de bon ne se joindrait », a-t-il ajouté.



​Né en Afrique du Sud, Musk a immigré au Canada à 17 ans, puis aux États-Unis, où il a amassé sa fortune dans la Silicon Valley avec la startup PayPal.

L'objectif de SpaceX, lors de sa création le 14 mars 2002, était de fabriquer des fusées à faible coûtvoyager un jour sur Mars- et au-delà.

La 11e employée embauchée cette année-là s'est avérée être quelqu'un de bien : Gwynne Shotwell, qui était en charge du développement commercial, s'est rapidement imposée comme le bras droit de Musk.

Dans l'industrie spatiale, les deux ont le privilège de rock star de n'être désignés que par leurs prénoms.

'Elon a la vision, mais vous avez besoin de quelqu'un qui peut exécuter le plan, et c'est Gwynne', a déclaré Scott Hubbard, professeur à l'Université de Stanford et ancien directeur du centre de recherche Ames de la NASA.

Hubbard a rencontré Musk en 2001, alors que l'entrepreneur de trente ans faisait ses premières incursions dans l'industrie spatiale.

Shotwell, 56 ans, qui est devenu président et chef de l'exploitation de SpaceX en 2008, est un nerd autoproclamé. Elle est diplômée de l'Université Northwestern avec un diplôme en génie mécanique et a été élue en février à la National Academy of Engineering.

​Quand Elon parle de coloniser Mars , c'est Gwynne qui fait les présentations commerciales et sécurise les contrats.

'Je n'ai aucun os créatif dans mon corps', a déclaré Shotwell à un historien de la NASA en 2013. 'Je suis analyste, mais j'adore ça.'

Fusées réutilisables

L'équipe a commencé à gagner en crédibilité en 2006. SpaceX ne comptait que 80 employés (contre 8 000 aujourd'hui) et n'avait pas encore atteint l'orbite. Mais la NASA leur a attribué un contrat pour développer un véhicule pour ravitailler la Station spatiale internationale (ISS). 'La foule est devenue folle', se souvient Shotwell.

​SpaceX a réussi en 2012 : sonGélule Dragonamarré à l'ISS, la première entreprise privée à le faire. Puis, en 2015, après de multiples crashs et pannes (spectacles souvent retransmis en direct sur le Web), SpaceX a fait atterrir le premier étage de sa fusée Falcon 9, successeur du Falcon 1, en toute sécurité sur Terre.

L'ère des fusées non jetables avait commencé.

'Falcon 9 est plus simple et moins coûteux', a déclaré Glenn Lightsey, professeur d'ingénierie à Georgia Tech.

Les fusées ont été entièrement construites sous un même toit, à Hawthorne dans la région de Los Angeles – en rupture avec les modèles de longue chaîne d'approvisionnement de géants tels que Boeing et Lockheed Martin.

La formule SpaceX a séduit les clients : ces trois dernières années, la société a lancé plus de fusées qu'Arianespace. En 2018, SpaceX a lancé plus de fusées que la Russie. Pour un opérateur, lancer un satellite sur un Falcon 9 coûte deux fois moins cher que sur une Ariane 5, selon Phil Smith, analyste chez Bryce Tech.

Après avoir conquis le marché des lancements privés, SpaceX a revendiqué une plus grande part du gâteau pour les lancements publics et militaires. Toujours financée par la NASA, SpaceX devrait devenir cette semaine la première entreprise privée à lancer des astronautes dans l'espace.

​Malgré quelques années de retard, son Crew Dragon est prêt avant le Starliner de Boeing. Musk veut également construire le prochain atterrisseur lunaire de la NASA.

Les géants de l'industrie ont critiqué l'entreprise pour son 'arrogance', mais 'la vraie raison était qu'elle menaçait leur façon de faire des affaires et leurs moyens de subsistance', a déclaré à l'AFP Lori Garver, ancienne administratrice adjointe de la NASA.

C'est maintenant Shotwell qui donne la leçon à ses concurrents : 'Vous devez apprendre ces dures leçons', a-t-elle déclaré lors d'un briefing de la NASA au début du mois, rappelant la multitude de problèmes qui ont affligé le démarrage de SpaceX.

'Je pense que parfois l'industrie aérospatiale évite l'échec dans la phase de développement.'

©Agence France-Presse

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