Une 'ruée vers l'or' au fond de l'océan pourrait être la paille finale pour les écosystèmes

(S_Bachström/iStock)

Alors que la population mondiale atteint des sommets de plus en plus élevés, une demande croissante de ressources pousse les humains vers de nouveaux creux.

Dans les prochaines années, l'exploitation minière commerciale au fond de l'océan pourrait devenir une possibilité réelle. Mais avec plusieurs permis déjà délivrés, un nouveau rapport suggère que l'industrie minière se précipite vers le bas à plus d'un titre.

Des chercheurs de l'Université d'Exeter et de Greenpeace avertissent maintenant qu'une mer profonde 'ruée vers l'or' car les minéraux et les métaux pourraient finir par causer des dommages irréversibles à des écosystèmes océaniques déjà fragiles.



'De nombreux scientifiques marins craignent qu'une fois le premier contrat commercial d'exploitation minière émis, il n'y ait plus de retour en arrière', dit co-auteur Kathryn Miller, chercheuse à Greenpeace International.

'Avant que cela ne se produise, nous devons être absolument certains d'avoir soigneusement examiné toutes les autres options pour un avenir plus durable.'

L'océan profond, qui comprend tout ce qui se trouve à des profondeurs inférieures à 3 000 mètres, couvre près de 50% de la surface de la Terre, et même si seule une fraction de cette zone a été explorée, ces profondeurs mystérieuses regorgent de trésors inexploités.

Quelque part là-bas, à des lieues sous la mer, au milieu d'un monde regorgeant d'innombrables types de vie marine, se trouvent des richesses insoupçonnées de manganèse, de sulfure, de phosphorite et, oui, même de diamants.

C'est trop pour que l'industrie minière l'ignore. Et plusieurs entreprises, comme Nautilus Minerals et Diamond Fields International, suggèrent que l'extraction de ces matériaux assurera un approvisionnement régulier en ressources pour les décennies à venir.

Mais même si cela est vrai, il existe des inquiétudes valables selon lesquelles l'exploitation minière en haute mer n'est pas dans l'intérêt de l'humanité ou du monde dans son ensemble. Le nouveau rapport, rédigé par des experts scientifiques et politiques, affirme que les avantages sociaux et économiques auront probablement un coût élevé - un coût que les océans ne pourront peut-être pas se permettre.

Aujourd'hui encore, nous savons si peu de choses sur l'océan et son contenu. Il est difficile de dire quels pourraient être les dommages potentiels de l'exploitation minière en haute mer, car l'échelle de cette région est si vaste et nos connaissances si limitées.

Le peu que nous savons suggère le dérangement ne sera pas le bienvenu. En effet, certains scientifiques pense cette pratique pourrait entraîner une perte généralisée d'habitat et l'extinction d'espèces.

'Un consensus croissant parmi les scientifiques marins est qu'à n'importe quelle échelle, l'exploitation minière des fonds marins épuisera systématiquement les ressources, perturbera, endommagera ou supprimera des éléments structurels des écosystèmes, entraînera une perte de biodiversité et aura un impact sur les services écosystémiques', indique le rapport. prédit .

Les pertes, disent les auteurs, seront d'une telle ampleur qu'une grande partie sera pratiquement irréversible. Même si nous le voulions, il serait coûteux et extrêmement difficile, voire impossible, que ces zones fragiles se rétablissent complètement.

Les écosystèmes marins sont actuellement confrontés à plus de menaces que vous ne pouvez en ignorer. De changement climatique et l'acidification des océans, à la pollution et au forage en mer - sans parler des pressions de la navigation et de la pêche - ces mondes sous-marins sont déjà exposés à d'innombrables dangers d'origine humaine.

Si nous leur donnons un autre fardeau à porter, la pression supplémentaire pourrait faire basculer le tout.

A ce titre, le rapport appelle à une extrême vigilance. Les politiques cohérentes et efficaces mises en avant par les auteurs incluent davantage de recherche sur les océans, davantage d'aires marines protégées (AMP) et un organisme de réglementation transparent sur ses choix.

Ce dernier point est particulièrement important, car à l'heure actuelle, la gestion de l'exploitation minière des fonds marins manque de transparence à bien des égards - à tel point qu'elle a été décrit comme une réunion 'environ la moitié de la planète à huis clos'.

Mais malgré ce que l'industrie minière pourrait penser, il y a un autre choix. Le rapport affirme qu'une 'économie circulaire' basée sur la réutilisation et le recyclage des métaux pourrait suffire à elle seule à réduire notre consommation non durable de matériaux.

L'un des auteurs de la nouvelle étude, David Santillo, biologiste marin à l'Université d'Exeter, dit que ça se résume à une question :

« Devrions-nous autoriser l'exploitation minière des fonds marins – avec le risque qu'elle fait peser sur les écosystèmes des grands fonds marins – ou devrions-nous plutôt nous concentrer sur la réduction de cette demande de minéraux vierges ?

Avant de prendre des décisions irréfléchies, nous devons réfléchir attentivement à la réponse.

L'étude a été publiée dans Frontières des sciences marines .

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