Une « anomalie » climatique unique dans un siècle aurait pu rendre la Première Guerre mondiale encore plus meurtrière

(John Finney Photographie/Moment/Getty Images)

Une saison météorologique anormalement mauvaise peut avoir eu un impact significatif sur le nombre de morts de la Première Guerre mondiale et de la Pandémie de grippe espagnole de 1918 , selon de nouvelles recherches, beaucoup plus de vies sont perdues à cause des pluies torrentielles et des températures en chute libre.

Grâce à une analyse détaillée d'une carotte de glace extraite des Alpes suisses-italiennes, les scientifiques ont pu observer de près les modèles climatiques à travers l'Europe entre 1914 et 1919, en les reliant à la guerre et à la pandémie pour la première fois.

Les conditions inhabituellement humides et froides pourraient bien avoir contribué à la perte de plus de vies sur le champ de bataille, ainsi qu'à interférer avec le comportement de migration des oiseaux - rapprochant potentiellement les oiseaux et les humains qu'ils ne l'auraient été autrement.

'La circulation atmosphérique a changé et il y a eu beaucoup plus de pluie, un temps beaucoup plus froid dans toute l'Europe pendant six ans', déclare le climatologue Alexander More de l'Université Harvard. 'Dans ce cas particulier, il s'agissait d'une anomalie unique sur 100 ans.'

'Je ne dis pas que c'était' la 'cause de la pandémie, mais c'était certainement un potentialisateur, un facteur aggravant supplémentaire à une situation déjà explosive.'

Bien sûr, les récits des conditions atroces dans les tranchées de la Première Guerre mondiale ne sont pas nouveaux - la pluie et la boue ont été bien documentées. Ce que cette nouvelle recherche fait, c'est établir un lien entre ces conditions et les modèles environnementaux uniques au siècle.

Des traces de sel de mer piégées dans la carotte de glace ont révélé des afflux extrêmement inhabituels d'air de l'océan Atlantique et des précipitations associées au cours des hivers 1915, 1916 et 1918 - coïncidant avec des pics de taux de mortalité sur le champ de bataille européen.

On pense que près de 10 millions de militaires sont morts au total pendant la Première Guerre mondiale. Des problèmes tels que le pied de tranchée et les engelures auraient été exacerbés par les conditions constamment humides, tandis que les bourbiers créés sur le champ de bataille signifiaient qu'il était beaucoup plus difficile de récupérer et de secourir les soldats blessés. Noyade, exposition et pneumonie réclamé plus de vies.

'Nous avons constaté que l'association entre l'augmentation des conditions plus humides et plus froides et l'augmentation de la mortalité était particulièrement forte de la mi-1917 à la mi-1918, couvrant la période allant du troisième bataille d'Ypres à la première vague de Grippe espagnole ,' dit l'archéologue Christopher Loveluck de l'Université de Nottingham au Royaume-Uni.

En plus d'aggraver les mauvaises conditions pour les soldats, les chercheurs suggèrent que cette anomalie climatique pourrait avoir joué un grand rôle dans la création de l'environnement parfait pour le Souche grippale H1N1 pour déclencher une deuxième vague plus meurtrière de la grippe espagnole, qui a repris à la fin de la guerre.

Cette partie de la recherche est plus spéculative, mais l'étude indique que le mauvais temps est une raison pour laquelle les canards colverts - un réservoir principal de H1N1 - restent en Europe occidentale, plutôt que de migrer vers la Russie comme d'habitude. Cela les aurait rapprochés des populations militaires et civiles déjà aux prises avec des conditions insalubres.

Plus d'eau aurait signifié une propagation plus rapide de la virus car il s'est mélangé avec des déjections d'oiseaux, suggèrent les chercheurs, et peut-être la transmission d'une souche plus virulente de la grippe qui a tué 2,64 millions de personnes en Europe. Alors que le monde est à nouveau confronté à une pandémie et à des anomalies climatiques aujourd'hui, il pourrait y avoir d'importantes leçons à tirer ici.

La recherche a été publiée dans GéoSanté .

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