Un récif 'primitif' de coraux en forme de rose vient d'être découvert au large de Tahiti

Poissons nageant dans le récif nouvellement découvert. (Photo AFP/Alexis Rosenfeld)

Les scientifiques ont découvert un vaste récif de coraux en forme de rose 'vierge' apparemment indemne par changement climatique en eau profonde au large de Tahiti, a annoncé jeudi l'UNESCO.

Cartographiant environ trois kilomètres (deux miles) de long et jusqu'à 65 mètres (213 pieds) de large, l'UNESCO a déclaré qu'il s'agissait de 'l'un des récifs coralliens sains les plus étendus jamais enregistrés'.

L'agence du patrimoine des Nations Unies a déclaré qu'il était «très inhabituel» de trouver des coraux sains dans des eaux plus froides entre 30 et 65 mètres de profondeur et que cela pourrait suggérer qu'il y a plus de récifs dans la profondeur de l'océan qui sont plus à l'abri des impacts du réchauffement des eaux.



La découverte a été faite en novembre par des plongeurs avec un équipement spécial qui leur a permis d'aller plus loin et de passer 200 heures sur le récif.

'C'était magique d'assister à de magnifiques coraux roses géants qui s'étendent à perte de vue. C'était comme une œuvre d'art,' dit Alexis Rosenfeld , photographe français et fondateur de la campagne UNESCO partenaire 1 Océan.

Le corail « vierge ». (UNESCO/Alexis Rosenfeld/1 Océan)

Les coraux géants en forme de rose mesurent chacun jusqu'à deux mètres de diamètre.

'A ce jour, nous connaissons la surface de la lune mieux que l'océan profond,' a déclaré la Directrice générale de l'UNESCO, Audrey Azoulay, ajoutant que seulement 20% des fonds marins du monde ont été cartographiés.

Inspirer

'La découverte de ce récif dans un état aussi vierge est une bonne nouvelle et peut inspirer la conservation future', a déclaré Laetitia Hedouin, biologiste marine au CNRS.

'Nous pensons que les récifs plus profonds peuvent être mieux protégés du réchauffement climatique.'

La plupart des récifs connus dans le monde ont été découverts à des profondeurs allant jusqu'à 25 mètres et l'organisme chargé du patrimoine des Nations Unies a déclaré que le récif de Tahiti pourrait suggérer qu'il existe davantage de zones de coraux sains dans la 'zone crépusculaire' non cartographiée de l'océan.

'Cette découverte remarquable à Tahiti démontre le travail incroyable des scientifiques qui, avec le soutien de l'UNESCO, approfondissent nos connaissances sur ce qui se cache en dessous', a déclaré Azoulay.

Plongeurs enquêtant sur le récif. (UNESCO/Alexis Rosenfeld/1 Océan)

La Polynésie française a subi un épisode de blanchissement important en 2019, mais ce récif nouvellement découvert ne semble pas avoir été significativement affecté.

'Ces coraux ne montrent aucun signe de stress ou de maladie', a déclaré Hedouin à l'AFP.

Le blanchiment se produit lorsque les coraux sains sont stressés par les pics de température de l'océan, les obligeant à expulser les algues vivant dans leurs tissus, laissant des cimetières de squelettes blanchis où prospéraient autrefois des écosystèmes dynamiques.

Menace de réchauffement

Les étoiles de mer peuvent également ravager les coraux en les mangeant.

Des capteurs de température ont été placés dans la zone dans le cadre d'un programme visant à analyser pourquoi les coraux semblent ne pas être affectés par le changement climatique et à surveiller la dynamique de sa population.

Les récifs coralliens ne couvrent qu'une infime partie du fond de l'océan, mais ils abritent au moins un quart de tous les animaux et plantes marins.

En octobre, le Global Coral Reef Monitoring Network a déclaré que la pêche à la dynamite, la pollution, mais surtout le réchauffement climatique avaient anéanti 14% des récifs coralliens du monde entre 2009 et 2018.

Les coraux d'Asie du Sud et du Pacifique, autour de la péninsule arabique et au large des côtes australiennes ont été les plus durement touchés.

Les océans absorbent plus de 90% de l'excès de chaleur des émissions de gaz à effet de serre, protégeant les surfaces terrestres mais générant d'énormes vagues de chaleur marines de longue durée qui poussent de nombreuses espèces de coraux au-delà de leurs limites de tolérance.

Un seul événement de blanchissement en 1998 causé par le réchauffement des eaux a anéanti 8% de tous les coraux.

©Agence France-Presse

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