Un morceau géant de débris spatiaux se précipite vers la Terre en ce moment. Devriez-vous vous inquiéter ?

C'est la comète Neowise. Espérons que Long March 5B ne ressemblera pas à ça. (Martin Deja/Getty Images)

Un gros morceau de débris spatial, pesant peut-être plusieurs tonnes, est actuellement en phase de rentrée incontrôlée (c'est l'espace qui parle de 'hors de contrôle'), et certaines parties de celui-ci sont devrait s'écraser sur Terre au cours des prochaines semaines.

Si ce n'est pas assez inquiétant, il est impossible de prédire exactement où les morceaux qui ne brûlent pas dans l'atmosphère pourraient atterrir.

Étant donné l'objet orbite , les points d'atterrissage possibles sont partout dans une bande de latitudes 'un peu plus au nord que New York, Madrid et Pékin et aussi loin au sud que le sud du Chili et Wellington, Nouvelle-Zélande'.



Changement d'altitude de la fusée Longue Marche 5B. (orbit.ing-now.com)

Les débris font partie de la fusée Longue Marche 5B qui a récemment lancé avec succès le premier module chinois pour sa station spatiale proposée. L'incident survient environ un an après une autre fusée chinoise similaire est tombé sur Terre , atterrissant dans l'océan Atlantique, mais pas avant d'avoir laissé une traînée de débris dans la nation africaine de la Côte d'Ivoire.

À l'époque, les experts ont noté qu'il s'agissait de l'un des plus gros débris d'origine humaine jamais tombé sur Terre. Nous ne pouvons pas dire avec certitude quel sort attend ce dernier morceau de débris spatial.

Déchets de l'espace

L'Australie détient déjà le record dans la catégorie 'qui peut être touché par le plus gros morceau de débris spatial'. En 1979, la station spatiale américaine de 77 tonnes SkyLab désintégré au-dessus de l'Australie occidentale , parsemant de fragments la zone autour de la ville côtière méridionale d'Espérance.

À l'époque, l'événement a été accueilli avec enthousiasme et légèreté, et de nombreuses pièces ont été collectées par des passionnés de l'espace. Le conseil du comté d'Espérance a envoyé avec désinvolture à la NASA un bien pour jeter , et une station de radio américaine a ensuite levé suffisamment d'argent pour payer la dette.

Bien qu'il n'y ait eu aucun décès ou blessure grave enregistré parmi les personnes touchées par des débris spatiaux, ce n'est pas une raison pour penser que ce n'est pas dangereux. Juste un an avant la disparition de SkyLab, un satellite soviétique de télédétection (espion), Cosmos 954, a plongé dans une région aride des Territoires du Nord-Ouest du Canada, répandant des débris radioactifs sur plusieurs centaines de kilomètres carrés.

Avec la guerre froide à son apogée, la sensibilité de la technologie nucléaire à bord de Cosmos 954 a entraîné un retard malheureux dans la localisation et le nettoyage de l'épave, en raison de la méfiance entre l'Union soviétique et l'effort de récupération canado-américain.

L'opération de nettoyage a duré des mois mais n'a localisé qu'une partie des débris. Le Canada a facturé à l'Union soviétique plus de 6 millions de dollars canadiens, après avoir dépensé des millions de plus, mais n'a finalement été payé que 3 millions de dollars canadiens.

Depuis la fin des années 1970, des débris spatiaux tombent régulièrement sur Terre et suscitent une inquiétude croissante. Bien sûr, plus de 70 % de la Terre est couverte par les océans, et seule une infime fraction des 30 % restants est couverte par votre maison. Mais pour quiconque tomberait sous le coup des cotes extrêmement longues, les conséquences seraient vraiment désastreuses.

C'est juste un caprice du destin que Cosmos 954 n'atterrisse pas sur Toronto ou Québec, où les retombées radioactives auraient nécessité une évacuation à grande échelle. En 2007, des débris d'un satellite russe raté de peu un avion de ligne chilien voler entre Santiago et Auckland.

Au fur et à mesure que nous envoyons plus d'objets dans l'espace, les chances d'un atterrissage en catastrophe calamiteux ne feront qu'augmenter.

Qui paie pour nettoyer le gâchis, de toute façon ?

Le droit international établit un régime d'indemnisation qui s'appliquerait dans de nombreuses circonstances de dommages sur Terre, ainsi que lorsque des satellites entrer en collision dans l'espace . La Convention de 1972 sur la responsabilité , un traité de l'ONU, impose une responsabilité aux 'États de lancement' pour les dommages causés par leurs objets spatiaux, ce qui inclut un régime de responsabilité absolue lorsqu'ils s'écrasent sur Terre en tant que débris.

Dans le cas du Long March 5B, cela imposerait une responsabilité potentielle à la Chine. Le traité n'a été invoqué qu'une seule fois auparavant ( pour l'incident du Cosmos 954 ) et ne peut donc pas être considérée comme une puissante dissuasion.

Cependant, il est susceptible d'entrer en jeu à l'avenir dans un environnement spatial plus encombré et avec plus de rentrées incontrôlées. Bien entendu, ce cadre juridique ne s'applique qu'après la survenance du dommage.

D'autres directives internationales concernant atténuation des débris et durabilité à long terme des activités spatiales définir des normes volontaires destinées à limiter la probabilité de collisions dans l'espace et à minimiser la désintégration des satellites pendant ou après leurs missions.

Certains satellites peuvent être déplacés dans un orbite du cimetière à la fin de leur vie opérationnelle. Bien que cela fonctionne bien pour certaines orbites spécifiques à une altitude relativement élevée, il est peu pratique et dangereux de commencer à déplacer la grande majorité des satellites entre les plans orbitaux.

La plupart des millions de débris spatiaux sont destinés soit à orbiter de manière incontrôlable pendant de nombreuses années, soit, s'ils sont en orbite terrestre basse, à descendre progressivement vers la Terre, en espérant se consumer dans l'atmosphère avant le contact avec la terre ferme.

Un système de gestion du trafic spatial coordonné à l'échelle mondiale sera essentiel pour éviter les collisions qui entraîneraient une perte de contrôle des satellites, les laissant tomber impuissants en orbite ou retombant sur Terre.

Suivre de manière exhaustive le mouvement et la fonctionnalité de chaque satellite est encore plus difficile qu'il n'y paraît, car cela obligerait inévitablement les pays à être disposés à partager des informations qu'ils considèrent souvent actuellement comme des questions confidentielles de sécurité nationale.

Mais, en fin de compte, la coopération mondiale est essentielle si nous voulons éviter un avenir insoutenable pour nos activités spatiales. En attendant, n'oubliez pas de regarder vers le haut de temps en temps - vous pourriez apercevoir certains des détritus les plus spectaculaires de la planète.

Steven Freeland , Professorial Fellow, Bond University / Professeur émérite de droit international, Western Sydney University, Université de Western Sydney .

Cet article est republié de La conversation sous licence Creative Commons. Lis le article original .

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