Un énorme radeau de roche volcanique a flotté à travers l'océan jusqu'en Australie

(Observatoire de la Terre de la NASA/Joshua Stevens)

Une gigantesque flotte de roches flottantes, vomi d'unvolcan sous-marindans l'océan Pacifique, a flotté à travers les vagues sur des milliers de kilomètres. Finalement, il a fait tout le chemin jusqu'en Australie, puis a commencé un nouveau projet : revitaliser le plus grand (et très menacé) système de récifs coralliens du monde.

Cette chaîne d'événements improbable peut sembler quelque peu incroyable, mais c'est une histoire tout à fait vraie - une qui ajoué de façon spectaculaire au cours de la dernière année, tout en mettant en évidence les façons surprenantes et largement invisibles dont les systèmes environnementaux naturels de la Terrese croisent.

Plus étrange encore, ce n'est pas la première fois que cela se produit. Un éruption en 2001 du même mont sous-marin – un volcan sans nom, simplement surnommé Volcano F ou 0403-091 , situé près des îles Vavaʻu aux Tonga - a produit une flottille rocheuse similaire, qui a également voyagé sur les courants vers l'Australie en l'espace d'un an.



Lorsque ce phénomène se produit, il crée ce qu'on appelle un radeau de pierre ponce – une plate-forme flottante composée d'innombrables morceaux de roche volcanique flottante et très poreuse.

Chacune de ces petites roches attire les organismes marins, notamment les algues, les balanes, les coraux, etc. Ces minuscules voyageurs finissent par faire du stop à travers l'océan, et ils peuvent aider à semer et à reconstituer les systèmes coralliens menacés à leur destination ultime : pour beaucoup, la Grande Barrière de Corail.

'Chaque morceau de pierre ponce a sa propre petite communauté qui a été transportée à travers les océans du monde - et nous avons eu des billions de morceaux de cette pierre ponce flottant là-bas après l'éruption', dit le géologue Scott Bryan de la Queensland University of Technology en Australie.

«Chaque pierre ponce est une maison et un véhicule pour un organisme, et c'est tout simplement formidable. Le grand nombre d'individus et cette diversité d'espèces transportées sur des milliers de kilomètres en quelques mois seulement sont vraiment phénoménaux.

Bryan sait une chose ou deux sur ces migrations de pierre ponce. Il étudie les radeaux volcaniques depuis 20 ans, enquête sur l'éruption de 2001 , sonsuccesseur 2019(qui a commencé à s'échouer sur les côtes australiennes en avril), ainsi que d'autres éruptions sous-marines.

Le sien étude la plus récente, publiée le mois dernier , a examiné l'éruption de 2012 du mont sous-marin du Havre, également dans le Pacifique Sud - estimée être lala plus grande éruption volcanique sous-marine jamais enregistrée, équivalant à peu près à l'éruption volcanique la plus puissante sur terre au XXe siècle.

Cet événement a produit un gigantesque radeau de pierre ponce qui a fini par se disperser sur une zone deux fois plus grande que la Nouvelle-Zélande – en plus de joncher le fond marin de morceaux géants de pierre ponce de la taille de camionnettes.

Le géologue Scott Bryan avec une pierre ponce. (QUT)

'Nous ne comprenons pas pourquoi certaines pierres ponces coulent pendant l'éruption à cet endroit et d'autres peuvent flotter pendant de nombreux mois et années sur les océans du monde', Bryan dit , mais une analyse plus approfondie pourrait combler les lacunes.

'Cela nous aidera à comprendre les mécanismes et la dynamique de ces éruptions explosives et à mieux comprendre pourquoi ces éruptions produisent des radeaux de pierre ponce potentiellement dangereux.'

Potentiellement dangereux a raison. L'éruption de l'année dernière du volcan F a produit quelquessuperbe vidéode ce à quoi cela ressemble de naviguer dans ces radeaux gargantuesques, qui ressemblent à des nappes de pétrole géantes, uniquement constitués de roches ondulantes qui semblent durer éternellement.

Ces formations flottantes surréalistes ne sont pas intrinsèquement dangereuses en elles-mêmes, mais elles pourraient avoir le potentiel d'endommager les bateaux et peuvent étouffer les côtes dans certaines circonstances, comme l'atteste une autre vidéo de cette année .

Pour l'instant, cependant, les chercheurs espèrent que la dernière livraison de Volcano F fera du bien à la Grande Barrière de Corail au large de la côte australienne, qui estassiégé par le blanchissement des corauxalors que les océans du monde se réchauffent en raison de changement climatique .

Alors que les organismes transportés sur la flottille de roche peuvent aider à reconstituer les écosystèmes récifaux, les scientifiques tiennent à souligner qu'ils ne sont pas une solution miracle.

'Les radeaux de pierre ponce à eux seuls ne contribueront pas à atténuer directement les effets du changement climatique sur la Grande Barrière de Corail', Bryan dit .

'Il s'agit d'une augmentation de nouvelles recrues, de nouveaux coraux et d'autres organismes constructeurs de récifs, qui se produit tous les cinq ans environ.' C'est presque comme un vitamine tourné pour la Grande Barrière de Corail.'

Et peut-être beaucoup plus loin aussi. Le radeau de pierre ponce 2019 – qui mesurait il y a un an environ20 000 terrains de football– peut maintenant être trouvé tout le long de la côte est australienne de Townsville dans le nord du Queensland au nord de la Nouvelle-Galles du Sud : s'étendant sur plus de 1 300 kilomètres de côtes.

C'est une dispersion massive, issue d'un événement unique bien au-delà de l'horizon, et qui sert à nous rappeler les liens entre ce qui peut-être n'apparaît que comme des écosystèmes marins disparates.

'Cela montre que la Grande Barrière de Corail a des liens avec des récifs coralliens situés à des milliers de kilomètres plus à l'est', Bryan dit .

'En termes de santé de la Grande Barrière de Corail, il est également important que ces récifs éloignés soient pris en charge.'

Le géologue Scott Bryan examinant des pierres ponces. (QUT)

Quant à Volcano F, il s'est fait connaître ces dernières années, et à plus d'un titre. Les éruptions en cours n'attirent pas seulement l'attention des scientifiques, elles modifient et construisent également le paysage sous-marin autour du volcan.

Bryan faisait partie d'une équipe d'expédition qui a inspecté le site cette année, collectant des échantillons et observant à quoi ressemble le volcan sous les vagues.

'C'est un volcan qui est sur le point de percer la surface et qui deviendra une île dans les années à venir', Bryan dit .

Nous avons vu ce que cela peutressembler à d'autres parties du monde, et ça donne un spectacle assez étonnant : au lieu de gigantesques radeaux volcaniques,des îles pop-up entières émergent de l'océan.

Volcano F était déjà une belle histoire, mais il semble que le prochain chapitre soit encore plus incroyable.

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