Un énorme fossile d'insecte cambrien inconnu a été découvert dans les schistes étranges de Burgess

Titanokorys gainesi vu de face. (Illustration par Lars Fields/Musée royal de l'Ontario)

Au milieu des essaims de petites choses surréalistes se précipitant et nageant sur la planète Terre il y a 500 millions d'années, un géant se dressait.

Titanokorys gainesi , nouvellement découvert dans la formation fossile de Burgess Shale, aurait été un colosse cambrien, mesurant un gobsmacking estimé à un demi-mètre (1,64 pieds) de longueur. Cela peut nous sembler petit maintenant, mais à une époque où presque tout le reste était inférieur à un cinquième de cette taille, c'est extraordinaire.

'La taille de cet animal est absolument époustouflante', dit le paléontologue Jean-Bernard Caron du Musée royal de l'Ontario. 'C'est l'un des plus gros animaux de la période cambrienne jamais découvert.'



Carapace fossilisée de Titanokorys. (Jean-Bernard Caron/Musée royal de l'Ontario)

La période cambrienne a été une période capitale dans l'histoire de la Terre. Il y a environ 541 millions d'années, sur une période d'environ 25 millions d'années, presque toutes les principales formes de vie animale sont soudainement apparues sur la scène lors d'un événement connu sous le nom de Explosion cambrienne . Rien d'autre de semblable n'a été vu avant ou depuis.

Mais bon nombre des créatures qui ont émergé étaient vraiment plutôt étranges, du moins par rapport à la vie qui prospère aujourd'hui.Vers hérissés,vers avec pattes,gelées étranges, cette chose bizarre - Si vous deviez voyager dans le temps, vous seriez pardonné de penser que vous avez été transporté dans un monde extraterrestre.

Nous connaissons ces animaux parce que leurs empreintes sont conservées sous forme de fossiles dans d'anciens lits de schiste, et peut-être que le plus connu d'entre eux est le Schiste de Burgess au Canada. C'est là que Caron et son collègue, le paléontologue Joe Moysiuk du Musée royal de l'Ontario, ont également trouvé de multiples traces de leur nouvelle bête.

(Jean-Bernard Caron/Musée royal de l'Ontario)

Au dessus: Titanokorys carapace fossilisée (en bas) et plaques qui protégeaient le dessous de la tête (en haut).

Grâce aux propriétés de conservation exceptionnelles du schiste, une argile sédimentaire constituée de particules très fines, ils ont pu identifier puis décrire l'animal en détail. Il appartient à un groupe éteint d'arthropodes primitifs du Cambrien connu sous le nom de radiodonts , qui comprenait certains des premiers grands prédateurs identifiés.

Le plus grand d'entre eux est le tristement célèbre Anomalocaris , considéré comme le premier prédateur supérieur connu, avec une longueur estimée jusqu'à un mètre (3,3 pieds) - mais Titanokorys n'est pas loin derrière.

' Titanokorys fait partie d'un sous-groupe de radiodonts, appelés hurdiids, caractérisés par une tête incroyablement longue recouverte d'une carapace en trois parties qui a pris une myriade de formes,' Moysiuk a dit .

'La tête est si longue par rapport au corps que ces animaux ne sont guère plus que des têtes nageuses.'

Reconstitution d'artiste de Titanokorys . (Lars Fields/Musée royal de l'Ontario)

Titanokorys caractéristiques morphologiques communes à tous les radiodonts. Il avait des yeux composés à multiples facettes et pédonculés; une bouche en forme de disque constituée de plaques dentées rayonnantes ; deux longs appendices griffus à l'avant de son corps ; et un tronc composé de plusieurs volets facilitant la nage, ainsi que de branchies.

On ne sait pas pourquoi les radiodontes prédateurs plus grands et plus petits se nourrissant de sédiments et de filtres peuvent avoir tous deux ces caractéristiques physiques. La variation de leur taille pourrait suggérer que les radiodontes consommaient peut-être des proies plus grosses, ce qui pourrait expliquer pourquoi les versions grandes et petites des mêmes animaux pouvaient prospérer.

Titanokorys diffère sur un point essentiel : sa carapace externe est plus large et plus plate que la radiodont moyenne. Cela suggère que l'animal était nektobenthique - adapté à la vie au fond de la mer, près du sol.

Et là, selon les chercheurs, il aurait dominé.

'Ces animaux énigmatiques ont certainement eu un impact important sur les écosystèmes des fonds marins du Cambrien', Caron a dit .

«Leurs membres à l'avant ressemblaient à plusieurs râteaux empilés et auraient été très efficaces pour amener tout ce qu'ils capturaient dans leurs minuscules épines vers la bouche. L'énorme carapace dorsale aurait pu fonctionner comme une charrue.

La découverte souligne également à quel point il est important de continuer à chercher, même à quelque chose d'aussi connu et exploré que les schistes de Burgess. Vous ne savez jamais quand un arthropode géant du Cambrien pourrait se cacher sous votre nez.

La recherche a été publiée dans Science ouverte de la Société royale .

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