Un courant océanique majeur pourrait être au bord d'un 'point de basculement' dévastateur

(Centre de vol spatial Goddard de la NASA)

Les courants marins de la circulation méridienne de renversement de l'Atlantique (AMOC) sont essentiels au transport de la chaleur des tropiques vers l'hémisphère nord, mais de nouvelles recherches suggèrent changement climatique pourrait mettre l'AMOC hors service bien plus tôt que prévu.

Cela pourrait avoir des impacts profonds et à grande échelle sur la planète en termes de conditions météorologiques, de pratiques agricoles bouleversantes, de biodiversité et de stabilité économique dans les vastes régions du monde influencées par l'AMOC.

Le problème est la vitesse à laquelle la Terre se réchauffe et fait fondre la glace dans l'Arctique : selon les nouveaux modèles des chercheurs, cette vitesse d'augmentation de la température signifie que le risque d'atteindre le point de basculement de l'AMOC en sommeil est désormais une préoccupation urgente. .



(Université de Copenhague)

'C'est une nouvelle inquiétante' dit le physicien Johannes Lohmann , de l'Université de Copenhague au Danemark. 'Parce que si cela est vrai, cela réduit notre espace de fonctionnement sûr.'

Lohmann et son collègue Peter Ditlevsen ont adapté un modèle de changement climatique océanique existant pour étudier les conséquences d'un taux accru d'apport d'eau douce dans l'océan Atlantique Nord, entraîné par la fonte rapide desles calottes glaciaires du Groenland.

Le modèle a montré qu'un taux plus rapide de changement d'eau douce pourrait annuler l'AMOC beaucoup plus tôt. Dans un scénario de basculement induit par le taux comme celui-ci, c'est le rythme auquel le changement se produit, plutôt qu'un seuil spécifique, qui est le plus important - et une fois le point de basculement atteint, il n'y a pas de retour en arrière.

En d'autres termes, la vitesse à laquelle nous sommeschasser les gaz à effet de serreet la fonte des glaces au Groenland nous laisse très peu de marge de manœuvre lorsqu'il s'agit de protéger les systèmes climatiques qui contrôlent les conditions météorologiques mondiales. Le même problème pourrait également menacer d'autres sous-systèmes climatiques à travers le monde, selon les chercheurs.

'Ces points de basculement ont déjà été montrés dans des modèles climatiques, où l'eau de fonte est très lentement introduite dans l'océan', a déclaré Lohmann à Molly Taft à Gizmodo . 'En réalité, l'augmentation des eaux de fonte du Groenland s'accélère et ne peut être considérée comme lente.'

L'AMOC fonctionne un peu comme un tapis roulant géant en boucle d'eau de mer, redistribuant l'eau et la chaleur dans l'hémisphère nord lorsque la température, la salinité et le poids relatif de l'eau fluctuent. C'est en partie la raison pour laquelle les hivers européens sont relativement doux, même à des latitudes plus élevées.

Bien que l'on ne sache pas exactement où se situe le point de basculement de l'AMOC, il a étéralenti ces dernières années, et cette nouvelle étude suggère que plus le changement climatique est rapide, plus ces courants sont à risque. Selon les scientifiques, un afflux d'eau douce froide en provenance du Groenland empêchera probablement l'eau chaude de se répandre vers le nord.

La modélisation du changement climatique est incroyablement compliquée, avec tant de facteurs à prendre en compte, et Lohmann et Ditlevsen eux-mêmes admettent qu'il reste encore du travail à faire pour comprendre les détails exacts de ce scénario de basculement induit par les taux.

Cependant, ils espèrent que cela rappellera à quel point il est urgent d'agir face à la crise climatique : nos objectifs de réduction des émissions de gaz à effet de serre doivent être aussi ambitieux que possible, quel que soit le scénario qui finira par se dérouler dans l'Atlantique Nord. Nous n'avons probablement plus de marge d'erreur.

«En raison de la dynamique chaotique des systèmes complexes, il n'y a pas de taux critique bien défini de changement des paramètres, ce qui limite considérablement la prévisibilité du comportement qualitatif à long terme», écrivent les chercheurs dans leur papier .

'Les résultats montrent que l'espace de fonctionnement sûr des éléments du système terrestre en ce qui concerne les futures émissions pourrait être plus petit qu'on ne le pensait auparavant.'

La recherche a été publiée dans PNAS .

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