Régalez vos yeux du plus ancien fossile de moisissure visqueuse jamais découvert

(Alexander Schmidt, Université de Göttingen et rapports scientifiques)

Nous ne pouvons que deviner le genre de jour qu'un lézard ressemblant à un iguane a eu il y a 100 millions d'années dans ce qui est aujourd'hui le Myanmar. Tout ce que nous avons pour continuer, c'est sa petite patte arrière et une moisissure visqueuse qu'il a secouée, peut-être dans un effort pour échapper à la mort par la sève des arbres.

Les restes fossilisés de l'événement tragique ont été analysé en détail dans des études antérieures. L'attention s'est maintenant déplacée du pied du lézard vers les quelques filaments visqueux, qui font de l'ambre un spécimen vraiment unique.

Une équipe de chercheurs des États-Unis, d'Allemagne et de Finlande a examiné de près les masses de spores parfaitement préservées de ce que l'on appelle taxonomiquement un myxomycète , mais plus communément appelée myxomycète.



Les moisissures visqueuses ont retenu notre attention grâceen grande partie à leur talentpour s'adapter rapidement aux changements de leur environnement au niveau biochimique - essentiellement «apprendre» et «mémoriser» de manière à l'aider à éviter les menaces ou à trouver de la nourriture.

Il ne fait aucun doute que ce sont des organismes fascinants, mais les vrilles rampantes de leur ichor en forme de toile ne représentent que la moitié de l'histoire de leur vie. Peut-être même pas ça.

D'une part, ce ne sont pas des moisissures. Habituellement, ils ne sont même pas visqueux. La plupart du temps, ils vivent une vie simple en tant que microbe unicellulaire appartenant au groupe des amibozoaires .

Parce que leurs corps mous sont mous et leurs moyens de subsistance microscopiques, les exemples préservés d'anciens myxomycètes sont difficiles à trouver. En fait, c'est le seul exemple connu de tout l'âge de la dinosaures , capturé au cours du Crétacé dans ce qui est aujourd'hui le pays du Myanmar.

(Alexander Schmidt, Université de Göttingen/Rapports scientifiques)

Semblable au membre reptilien conservé en parfait état dans sa chambre d'ambre, le spécimen de myxomycète soigneusement détaillé ne représente qu'une petite partie d'un corps plus grand.

Mais c'est une partie importante - la poignée de fructifications de 2 millimètres de long, ou sporocarpes (illustré ci-dessous plus grand que nature), permet aux taxonomistes de comparer l'ancien spécimen avec les moisissures visqueuses modernes.

(Alexander Schmidt, Université de Göttingen/Rapports scientifiques)

La correspondance la plus proche est avec un genre appelé Stémonite , une moisissure visqueuse commune qui pousse sur la plupart des continents, s'accrochant au bois pourri.

En fait, il est plus juste de dire que le spécimen n'est pas seulement comparable au genre moderne. Leurs caractéristiques sont presque identiques, indiquant à quel point la physiologie de ces organismes a peu changé au cours de dizaines de millions d'années.

'Le fossile fournit des informations uniques sur la longévité des adaptations écologiques des myxomycètes', dit le paléontologue Alexander Schmidt de l'Université de Göttingen.

Lorsque la nature trouve une formule gagnante, elle n'a pas tendance à s'en écarter très loin. L'envoi de minuscules spores sur les courants d'air pour se propager fonctionne aussi bien maintenant qu'à l'époque, ce qui n'incite guère cette lignée particulière de moisissures visqueuses à essayer quelque chose de nouveau.

'Nous interprétons cela comme la preuve d'une forte sélection environnementale', déclare Jouko Rikkinen, microbiologiste à l'Université d'Helsinki .

'Il semble que les moisissures visqueuses qui propagent de très petites spores à l'aide du vent aient un avantage.'

Ce qui en fait une découverte encore plus étonnante, c'est le fait que les fructifications d'un myxomycète sont de courte durée. Leur conservation était vraiment un événement fortuit. Il n'y a que deux autres exemples similaires, qui datent d'environ 35 à 40 millions d'années.

Ce qui s'est passé ce jour fatidique est laissé à notre imagination, mais il n'est pas difficile d'imaginer la scène.

'Les organes de fructification fragiles ont très probablement été arrachés de l'écorce de l'arbre par un lézard, qui a également été pris dans la résine collante de l'arbre, et finalement incrusté dedans avec le reptile', suggère Cassé .

C'était une mauvaise journée pour ce pauvre petit lézard tropical. Mais nous pouvons le remercier pour le rôle modeste mais crucial qu'il a joué dans la préservation d'un morceau de l'histoire des myxomycètes, montrant à quel point ces organismes étranges mais étonnants sont intemporels.

Cette recherche a été publiée dans Rapports scientifiques .

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