Qu'est-ce qu'un astéroïde ?

L'astéroïde Ida et son satellite, Dactyl (NASA)

Un astéroïde est un morceau relativement petit de minéraux rocheux qui orbite autour du Soleil, souvent décrit comme une planète mineure. Lorsque l'objet en orbite est plus grand, on l'appelle un planétoïde.

Ils sont généralement fabriqués à partir des mêmes matériaux qui composent les mondes rocheux du système solaire interne, bien qu'il y ait suffisamment de variations pour les trier en trois classifications différentes.

Type C , ou astéroïdes chondrites carbonés, sont principalement constitués de silicates et d'argiles. Ces blocs de gravats anciens sont de couleur assez foncée et sont les plus courants des trois types.

Type S , ou astéroïdes pierreux, contiennent également des silicates, ainsi qu'un peu de nickel-fer. Près d'un cinquième de tous les astéroïdes appartiennent à cette catégorie.

Type M , ou astéroïdes métalliques, sont principalement constitués de nickel et de fer. Selon l'endroit où ils se sont formés, leurs intérieurs brillants portent divers signes de fonte par la chaleur du soleil.

Entre eux, ils représentent soit les restes de poussière et de roche agrégées d'une époque antérieure à la formation de nos planètes, soit -dans quelques rares cas- des bébés planètes appelées planétésimaux qui ont été détruites avant d'avoir eu la chance de grandir dans de nouveaux mondes.

La plupart de ce que nous savons sur les astéroïdes provient de l'observation à distance ou de l'analyse de morceaux qui tombent à la surface de la Terre. Tout cela change avec les missions envoyées àles examiner de près,fournir des imageset mêmeéchantillons viergesde matière d'astéroïde.

Où trouve-t-on les astéroïdes ?

La plupart se trouvent en orbite dans la ceinture d'astéroïdes entre Mars et Jupiter , avec notre système solaire interne seul contenant potentiellement plus de 150 millions d'astéroïdes ; et cela n'inclut que les objets de plus de 100 mètres (environ 330 pieds) de diamètre.

Officiellement, nous avons à peine compté une infime fraction de tous les astéroïdes, avec juste plus d'un million catalogués . Le plus brillant d'entre eux est Vesta , un monstre de 525 kilomètres (environ 326 milles) de large en orbite à un peu plus de deux fois la distance orbitale de la Terre par rapport au Soleil.

Beaucoup plus petit les astéroïdes ont tendance à être décrits comme des météoroïdes. Chaque fois que ces rochers spatiaux tombent dans notre atmosphère dans une flambée de minéraux vaporisés, nous les appelons des météores. Survivre à cette ablation chauffée pour atteindre la surface de la planète lui vaut le droit d'être appelée météorite.

Les objets qui passent dans le voisinage de notre planète sont appelés astéroïdes géocroiseurs. Sur les plus de 10 000 que nous connaissons, un peu plus de 1 400 sont classés comme potentiellement dangereux , ce qui signifie que leurs orbites et leur taille en font une menace raisonnable pour notre sécurité à un certain niveau.

Certains astéroïdes tombent dans des régions de l'espace gravitationnellement équilibrées à proximité d'autres planètes. Ces groupes de groupies planétaires sont appelés chevaux de Troie.

À l'autre extrémité du spectre se trouvent des astéroïdes qui ne sont même pas du tout de notre système solaire. En fait, il n'y en a qu'un que nous connaissons jusqu'à présent - un rocher étrangement allongé qui passe à toute vitesse devant le Soleilnous avons nommé 'Oumuamua.

Quelle est la différence entre un astéroïde et une comète ?

Bien que les deux soient des morceaux de matière relativement petits et en orbite, les astéroïdes et les comètes diffèrent en fonction de leur origine et de leur composition.

Les comètes se forment dans les confins du système solaire où l'éclat du soleil n'est pas assez fort pour cuire leur charge de glace et de gaz. Ceux qui se retrouvent en chute libre vers le centre du système solaire ont perdu leurs matériaux les plus volatils sous la forme d'un spectaculaire panache de gaz et de poussière.

Malgré cette distinction claire, il existe des objets appelés ' centaures ' qui se trouvent à la frontière des astéroïdes et des comètes. Constitués d'un mélange de roche et de glace qui présentent parfois des explosions de gaz, on les trouve aujourd'hui en orbite entre Jupiter et Saturne. Les astronomes pensent qu'ils ont passé au moins une partie de leur vie plus loin, ce qui pourrait donner un aperçu des objets éloignés à la périphérie du système solaire.

Ces hybridessont susceptibles d'être rares, mais démontrent à quel point il peut être difficile de diviser les objets célestes en boîtes soignées.

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