Qu'est-ce qu'un anticorps ?

(Christoph Burgstedt/iStock/Getty Images)

Un anticorps est une classe de protéines appelée immunoglobuline , qui est fabriqué par des globules blancs spécialisés pour identifier et neutraliser les matières étrangères au système immunitaire.

En forme de « Y », les anticorps contiennent une région très variable dans leur fourche, ce qui permet au système immunitaire d'adapter sa réponse à une gamme innombrable de menaces.

Cette composition unique de différents anticorps leur permet de se lier spécifiquement à des signatures chimiques complexes, appelées antigènes , qui se trouvent sur les couches externes des agents pathogènes invasifs, comme virus et les bactéries, ainsi que les cellules cancéreuses.

En se liant à ces marqueurs de surface, les anticorps peuvent interférer avec les fonctions de la cellule ou du microbe, les rendant immobiles ou incapables d'effectuer les tâches nécessaires à la réplication.

Leur liaison peut également déclencher deux types de réponses immunitaires.

L'un implique un effet domino de changements parmi ce qu'on appelle un système complémentaire des molécules de signalisation dans le corps. Cette cascade de réactions chimiques peut avoir une gamme d'effets sur le corps, provoquant une variété de réponses immunitaires, telles que l'inflammation, ainsi que la perturbation physique et la destruction de l'agent pathogène.

Une deuxième réponse, appelée opsonisation , recrute des globules blancs spécialisés appelés phagocytes d'ingérer et peut-être même de digérer le matériel ciblé.

Comment les anticorps sont-ils rendus si spécifiques ?

Les anticorps sont produits à l'intérieur des globules blancs appelés simplement Cellules B . Ces cellules commencent leur vie à l'intérieur de la moelle osseuse, avant de mûrir en circulant dans les vaisseaux sanguins du corps.

Une partie de leur développement consiste à assembler des segments clés de gènes d'immunoglobuline pour produire des anticorps avec des structures aléatoires. Grâce à la génétique mixte de la production d'anticorps, les humains peuvent générer jusqu'à un quintillion d'anticorps uniques .

Les lymphocytes B qui produisent des anticorps qui correspondent au matériel trouvé à l'intérieur de leur propre corps sont détruits avant qu'ils ne parviennent dans la circulation sanguine. Les exceptions donnent lieu à une classe de troubles appelés maladies auto-immunes.

Les anticorps de cellules B matures qui se lient avec succès à des antigènes étrangers sont encouragés à se reproduire, gonflant leur nombre pour fournir une multitude d'« usines » d'anticorps capables de faire face à une infection potentielle.

Certaines cellules B peuvent être conservé dans le corps pendant des années , créant un catalogue des infections passées qui peut être déployé rapidement en cas d'infections futures.

Comment les anticorps sont-ils utilisés en médecine ?

Les anticorps peuvent être utilisés directement et indirectement comme traitement de la maladie, comme forme de médecine préventive et dans les diagnostics.

Vaccins incite les lymphocytes B à fabriquer et à préserver un approvisionnement en anticorps en introduisant des antigènes, dans l'attente d'infections futures.

Alternativement, des anticorps spécifiques (ou monoclonaux) peuvent être générés à l'extérieur du corps pour être utilisés dans des thérapies contre des infections ou des maladies existantes, ciblant les cellules cancéreuses ou même venin animal .

Des anticorps monoclonaux peuvent également être appliqués à des échantillons de laboratoire pour détecter la présence d'antigènes dans des substances d'essai. Un test pathologique courant appelé dosage immuno-enzymatique ( ELISA ), par exemple, utilise des colorants colorés pour indiquer la présence d'antigènes adhérant à des anticorps ancrés dans des kits de diagnostic.

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