Lucy Spacecraft lance une mission ambitieuse pour étudier les origines du système solaire

Une illustration de Lucy passant devant un astéroïde troyen. (Institut de recherche du sud-ouest)

La NASA a lancé un vaisseau spatial appelé Lucy pour une mission de 12 ans à explorer Jupiter Les astéroïdes troyens pour la première fois samedi, recueillant de nouvelles informations sur la formation du système solaire.

La fusée Atlas V chargée de propulser la sonde a décollé à 05H34 locales (09H34 GMT) de Cap Canaveral.

Nommée d'après un ancien fossile d'un ancêtre préhumain, Lucy deviendra le premier vaisseau spatial à énergie solaire à s'aventurer aussi loin du Soleil et observera plus d'astéroïdes que n'importe quelle sonde avant elle - huit en tout.



Lucy effectuera également trois survols de la Terre pour les assistances gravitationnelles, ce qui en fera le premier vaisseau spatial à revenir dans les environs de notre planète depuis le système solaire externe.

'Chacun de ces astéroïdes, chacun de ces échantillons vierges, fournit une partie de l'histoire du système solaire, notre histoire', a déclaré Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la mission scientifique de la NASA, aux journalistes lors d'un appel.

La première rencontre de Lucy aura lieu en 2025 avec astéroïde Donaldjohanson dans la ceinture principale, entre Mars et Jupiter. L'astéroïde porte le nom du découvreur du fossile de Lucy.

Lancement d'une fusée Atlas V avec le vaisseau spatial Lucy à bord. (Bill Ingalls/NASA)

Entre 2027 et 2033, il rencontrera sept astéroïdes troyens - cinq dans l'essaim qui mène Jupiter et deux dans l'essaim qui suit la géante gazeuse.

Le plus grand d'entre eux mesure environ 60 milles (95 kilomètres) de diamètre.

Lucy survolera ses objets cibles à moins de 400 kilomètres de leur surface et utilisera ses instruments embarqués et sa grande antenne pour étudier leur géologie, notamment leur composition, leur masse, leur densité et leur volume.

diamants dans le ciel

Les astéroïdes troyens de Jupiter, dont on pense qu'ils sont au nombre de plus de 7 000, sont des restes de matières premières provenant de la formation des planètes géantes de notre système solaire - Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune.

Les scientifiques pensent détenir des indices vitaux sur la composition et les conditions physiques du disque protoplanétaire à partir duquel toutes les planètes du Soleil, y compris la Terre, se sont formées.

Ils sont globalement regroupés en deux essaims - l'essaim de tête a un sixième tour d'avance sur Jupiter tandis que l'essaim de fuite est un sixième derrière.

'L'une des choses vraiment surprenantes à propos des chevaux de Troie, lorsque nous avons commencé à les étudier depuis le sol, c'est à quel point ils sont différents les uns des autres, en particulier avec leurs couleurs', a déclaré Hal Levison, le scientifique clé de la mission.

Certains sont gris, tandis que d'autres sont rouges - les différences indiquant à quelle distance du Soleil ils auraient pu se former avant d'assumer leur trajectoire actuelle.

Le fossile de Lucy a été découvert en Éthiopie en 1974 et a contribué à faire la lumière sur l'évolution humaine. Le nom de la mission spatiale a été choisi dans l'espoir qu'il fasse la lumière sur l'évolution du système solaire.

Les paléoanthropologues qui ont découvert les restes d'hominidés l'ont nommée d'après la chanson des Beatles 'Lucy in the Sky with Diamonds', qu'ils jouaient à tue-tête au camp d'expédition.

La sonde Lucy transporte dans le ciel un séparateur de faisceau en diamant - le spectromètre d'émission thermique Lucy, qui détecte le rayonnement infrarouge lointain, pour cartographier les températures de surface des astéroïdes.

En mesurant la température à différents moments de la journée, l'équipe peut déduire des propriétés physiques telles que la quantité de poussière, de sable ou de roche présente.

©Agence France-Presse

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