Le test critique de la fusée lunaire géante de la NASA est écourté par une 'défaillance d'un composant majeur'

Le moteur SLS s'arrête brusquement pendant le test de feu chaud. (NASA TV)

La fusée lunaire méga-taille de la NASA a rencontré un problème de moteur lors d'un test critique samedi, et l'erreur pourrait encore retarder les efforts de l'agence pour renvoyer des astronautes sur la lune .

La fusée, appelée Space Launch System (SLS), est conçue pour éventuellement tenir 365 pieds (111 mètres) et transporter les astronautes vers la lune entre le milieu et la fin des années 2020.

Le système est un élément essentiel d'un programme plus vaste appelé Artemis, un effort d'environ 30 milliards de dollars pour remettre des bottes sur la surface lunaire pour la première fois depuis 1972. La NASA a dépensé environ 18 milliards de dollars pour développer la fusée.



L'étage central SLS - la plus grande pièce du système et son épine dorsale structurelle - a été assemblé et fortement attaché au Stennis Space Center à Bay St. Louis, Mississippi, samedi pour un test critique de 'feu chaud'.

Pour la première fois, la fusée était prête à tirer simultanément ses quatre puissants moteurs RS-25 comme il le ferait pour le lancement.

L'étage central est l'étage de fusée le plus grand et le plus puissant au monde, selon la NASA. Il héberge cinq sections principales, dont un réservoir de 537 000 gallons (2 millions de litres) pour l'hydrogène liquide, un réservoir de 196 000 gallons (742 000 litres) pour l'oxygène liquide, quatre moteurs RS-25, des ordinateurs d'avionique et d'autres sous-systèmes.

Boeing est le maître d'œuvre de la scène et Aerojet Rocketdyne est responsable de ses moteurs RS-25, qui aidaient à propulser la flotte de navettes spatiales de la NASA.

Les réservoirs de carburant ont été remplis de 733 000 gallons de propulseur refroidi par cryogénie samedi, et les moteurs ont démarré vers 17 h 27 HNE.

'C'était comme un tremblement de terre', a déclaré l'administrateur de la NASA Jim Bridenstine aux journalistes lors d'une conférence de presse après le test.

'C'était un moment magnifique. Et cela a juste apporté de la joie qu'après tout ce temps, nous ayons maintenant une fusée. La seule fusée sur la face de la planète capable d'emmener des humains sur la lune tirait les quatre moteurs RS-25 en même temps.

Les moteurs étaient censés tirer en continu pendant huit minutes. Mais environ une minute après le début du test, le contrôleur du moteur a envoyé une commande au contrôleur de l'étage central pour les arrêter.

Les équipes du Stennis Space Center lèvent la scène principale en place le 22 janvier. (NASA)

Les contrôleurs avaient vu un éclair à côté de la couverture de protection thermique recouvrant le moteur quatre. Peu de temps après, ce moteur a enregistré un MCF, ou «défaillance d'un composant majeur». On ne sait pas encore ce qui s'est passé.

'Au moment où ils ont passé l'appel, nous avions encore quatre bons moteurs en marche à 109%', a déclaré John Honeycutt, responsable du programme SLS au Marshall Space Flight Center de la NASA, lors de la conférence de presse.

Le tout a été capturé lors de la diffusion en direct de la NASA :

« La quantité de progrès que nous avons réalisés ici aujourd'hui est remarquable. Et non, ce n'est pas un échec. C'est un test. Et nous avons testé aujourd'hui d'une manière significative, où nous allons apprendre et nous allons faire des ajustements et nous allons voler vers la lune '', a déclaré Bridenstine.

L'équipe SLS passera les prochains jours à examiner les données du test, à évaluer l'étape principale et les moteurs pour comprendre ce qui s'est passé et comment aller de l'avant.

La NASA devra peut-être refaire le test de tir à chaud

L'incendie brûlant de samedi était censé être la huitième et dernière étape du 'Green Run' de la NASA, un programme conçu pour tester en profondeur chaque partie de l'étape principale avant le premier lancement de SLS, appelé Artemis 1 - un vol d'essai sans équipage actuellement prévu pour novembre 2021 .

Mais ce calendrier peut être irréaliste maintenant. Si l'incendie se déroulait bien, la NASA prévoyait d'expédier la fusée au Kennedy Space Center à Cap Canaveral, en Floride, en février. Là, les ouvriers empilaient tous les segments des deux boosters nécessaires pour envoyer Artemis 1 autour de la lune.

On ne sait pas combien de temps il faudra à la NASA pour corriger l'erreur du moteur et amener l'étape principale en Floride maintenant.

'Cela dépend de la nature de l'anomalie et de la difficulté à la réparer.' Et nous avons beaucoup à apprendre pour comprendre cela », a déclaré Bridenstine.

«Il se pourrait très bien que ce soit quelque chose qui soit facilement réparable et nous pourrions nous sentir confiants en descendant au Cap et en respectant le calendrier. C'est vrai aussi qu'on pourrait trouver un défi qui va prendre plus de temps.

L'agence peut avoir à refaire le test de feu chaud. L'équipe SLS voulait obtenir au moins 250 secondes de fonctionnement simultané des moteurs pour avoir une grande confiance dans le véhicule. Le test de samedi a duré un peu plus de 60 secondes.

Il faudrait au moins quatre ou cinq jours pour préparer les installations du Stennis Space Center pour un autre test. Si la NASA doit échanger les moteurs actuels contre de nouveaux, les travailleurs peuvent le faire sur place au Stennis Space Center. Honeycutt a estimé qu'il faudrait environ sept à 10 jours pour le faire.

'C'est pourquoi nous testons', a déclaré Bridenstine. 'Avant de mettre des astronautes américains sur des fusées américaines, c'est à ce moment-là que nous avons besoin qu'elles soient parfaites.'

Cet article a été initialement publié par Interne du milieu des affaires .

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