La Voie lactée est déformée, et c'est peut-être l'héritage d'une collision galactique en cours

(Stefan Payne-Wardenaar; Robert Gendler/ESO)

La Voie lactée n'est pas comme les autres galaxies spirales barrées . Au lieu d'un joli disque plat bien rangé, il a un coude dans sa colonne vertébrale, une torsion dans son air fanfaron. Comme nous le savons depuis longtemps etdeux études distinctesrécemment confirmé, la Voie lactée est sérieusementdéformé sur les bords, une étrange idiosyncrasie qui intrigue les astronomes depuis des années.

Maintenant, une nouvelle analyse des données de la mission Gaia a donné une explication : c'est le résultat d'une collision avec une galaxie plus petite dans le passé trouble de la Voie lactée.

On ne sait pas quand ni quelle galaxie. Mais la façon dont la distorsion tourbillonne autour du centre galactique semble n'avoir pu être causée que par un kerfuffle relativement récent, voire en cours, avec l'une des galaxies satellites de la Voie lactée.



La mission Gaia a déjà fait un excellent travail révélant le passé quelque peu violent de notre galaxie.

Une collision avecune autre galaxie il y a 8 à 11 milliards d'annéesa gonflé l'épais disque de la Voie Lactée, le remplissant d'étoiles. Une rencontre avec une galaxie fantôme il y a des millions d'annéeslaissé des ondulations dans l'hydrogène de la Voie lactée. Et n'oublions pas un smash-up avec un galaxie appelée la saucisse Gaia , qui a laissé les étoiles chanceler sur des orbites particulières.

La Satellite Gaïa a été lancé en 2013 et collecte depuis des données pour produire lela carte 3D la plus précise à ce jourde la Voie Lactée. Il étudie attentivement les mouvements appropriés, les vitesses radiales et les distances des étoiles pour déterminer où tout se trouve et comment il se déplace.

'C'est comme avoir une voiture et essayer de mesurer la vitesse et la direction de déplacement de cette voiture sur une très courte période de temps, puis, sur la base de ces valeurs, essayer de modéliser la trajectoire passée et future de la voiture', a déclaré l'astronome Ronald Drimme l de l'Observatoire d'Astrophysique de Turin en Italie.

«Si nous effectuons de telles mesures pour de nombreuses voitures, nous pourrions modéliser le flux de trafic. De même, en mesurant les mouvements apparents de millions d'étoiles dans le ciel, nous pouvons modéliser des processus à grande échelle tels que le mouvement de distorsion.

En analysant attentivement ces données pour 12 millions d'étoiles, une équipe d'astronomes a découvert que la distorsion du disque de la Voie lactée ne se trouve pas simplement au même endroit. Il se déplace autour du centre galactique, tout comme les étoiles - mais à une vitesse différente.

Bien que cette vitesse soit plus lente que celle des étoiles, elle est beaucoup plus rapide que les autres explications précédentes de la distorsion - telles que l'effet d'un halo de matière noire , ou un champ magnétique intergalactique - permettrait.

«Nous avons mesuré la vitesse de la distorsion en comparant les données avec nos modèles. Sur la base de la vitesse obtenue, la distorsion effectuerait une rotation autour du centre de la Voie lactée dans 600 à 700 millions d'années,' a déclaré l'astronome Eloisa Poggio de l'Observatoire d'Astrophysique de Turin. (À titre de comparaison, le Soleil tourne autour du centre galactique tous les 220 millions d'années.)

'C'est beaucoup plus rapide que ce à quoi nous nous attendions sur la base des prédictions d'autres modèles, tels que ceux qui examinent les effets du halo non sphérique.'

Cela signifie que quelque chose de plus puissant a dû donner un coup de pouce à la chaîne; comme, oooh, disons… une autre galaxie se heurtant à la Voie lactée, par exemple.

Alors, quelle galaxie ? Eh bien, cela reste à découvrir. Les chercheurs pensent qu'il pourrait s'agir de la galaxie sphéroïdale naine du Sagittaire. C'est sur une orbite assez proche de la Voie lactée, et il s'est avéré historiquement assez perturbateur.

Les astronomes pensent qu'il a a traversé le plan de la Voie lactée plus d'une fois , façonnant ses anneaux, et il y a des preuves qu'il a également joué avec les étoiles dans le centre du disque galactique .

Finalement, la Voie lactée sortira victorieuse, absorbant la galaxie sphéroïdale naine du Sagittaire et incorporant ses amas globulaires - mais ce jour est encore loin.

Analyse future et prochaine publication des données de Gaia prévu pour un peu plus tard cette année , pourrait aider à déterminer si cette galaxie est le coupable, nous devrons donc attendre et voir.

La recherche a été publiée dans Astronomie naturelle .

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