La fonte des glaces en Alaska menace de déclencher un «méga-tsunami» sans précédent, préviennent les scientifiques

Barry Glacier, centre. (Winand Deerenberg/Getty Images)

Un tsunami géant et catastrophique en Alaska déclenché par un glissement de terrain instable après la fonte des glaciers est susceptible de se produire au cours des deux prochaines décennies, craignent les scientifiques – et cela pourrait se produire dans les 12 prochains mois.

Un groupe de scientifiques a mis en garde contre les perspectives de cette catastrophe imminente à Prince William Sound dans un lettre ouverte au Département des ressources naturelles de l'Alaska (ADNR) en mai.

Alors que les risques potentiels d'un tel glissement de terrain sont très sérieux, il reste beaucoup d'inconnues sur la façon dont ou quand cette calamité pourrait avoir lieu.



Ce qui est clair, c'est que le recul des glaciers en Détroit du Prince William , le long de la côte sud de l'Alaska, semble avoir un impact sur les pentes des montagnes au-dessus Bras de Barry , à environ 97 kilomètres (60 milles) à l'est d'Anchorage.

L'analyse de l'imagerie satellitaire suggère que, comme Glacier Barry se retire de Barry Arm en raison de la fonte en cours, une grande cicatrice rocheuse appelée escarpement émerge sur la face de la montagne au-dessus.

Cela indique qu'un glissement de terrain progressif et lent se produit déjà au-dessus du fjord, mais si la paroi rocheuse devait soudainement céder, les conséquences pourraient être désastreuses.

Bien qu'elle soit éloignée, c'est une région qui fréquenté par des bateaux commerciaux et de plaisance, y compris des navires de croisière.

Lignes d'escarpement pâle au-dessus du glacier Barry. (Lauren Dauphin/Observatoire de la Terre de la NASA/USGS)

'Il était difficile de croire les chiffres au début', l'un des chercheurs, le géophysicien Chunli Dai de l'Ohio State University dit à l'Observatoire de la Terre de la NASA .

'Sur la base de l'élévation du dépôt au-dessus de l'eau, du volume de terrain qui glissait et de l'angle de la pente, nous avons calculé qu'un effondrement libérerait 16 fois plus de débris et 11 fois plus d'énergie que le glissement de terrain de la baie de Lituya en Alaska en 1958 et méga-tsunami.'

Si les calculs de l'équipe sont justes, un tel résultat frise l'impensable, car le épisode de 1958 – assimilé par des témoins oculaires au explosion d'une bombe atomique – est souvent considéré comme le vague de tsunami la plus haute dans les temps modernes, atteignant une altitude maximale de 524 mètres (1 720 pieds).

Un beaucoup plus récent événement de rupture de talus en 2015 à Taan Fiord à l'est a produit un tsunami atteignant jusqu'à 193 mètres (633 pieds), et les chercheurs disent que ces échecs peuvent être provoqués par de nombreuses causes.

'Des pentes comme celle-ci peuvent passer d'un glissement lent à un glissement de terrain rapide en raison d'un certain nombre de déclencheurs possibles', le rapport de mai explique .

«Souvent, des pluies abondantes ou prolongées sont un facteur. Les tremblements de terre déclenchent généralement des pannes. Le temps chaud qui entraîne le dégel du pergélisol, de la neige ou de la glace des glaciers peut également être un déclencheur.

(nuages ​​cadeaux)

Depuis la publication du rapport plus tôt dans l'année, une analyse ultérieure des glissements de terrain a suggéré peu ou pas de mouvement de masses terrestres sur la pente, bien que cela ne nous dise pas grand-chose en soi, puisque les recherches montrent que la paroi rocheuse a été changeant depuis au moins 50 ans , accélérant à certains moments, ralentissant à d'autres.

Bien que ces types de variations subtiles soient encore à l'étude, l'opinion générale est que la vitesse de retrait des glaciers augmente la probabilité de ruptures de pente plus dramatiques.

'Lorsque le climat change, le paysage prend du temps à s'adapter', a déclaré le co-auteur de la lettre et géologue Bretwood Higman de l'organisation à but non lucratif Ground Truth Alaska. Le gardien .

'Si un glacier recule très rapidement, il peut prendre par surprise les pentes environnantes - elles pourraient échouer de manière catastrophique au lieu de s'adapter progressivement.'

La surveillance continue par de nombreuses organisations - dont l'ADNR, la National Oceanic and Atmospheric Administration et l'US Geological Survey - surveille les développements à Prince William Sound, pour suivre les mouvements au-dessus du glacier Barry et pour affiner les prévisions des retombées d'un serait un méga-tsunami.

Projections de tsunamis. (Briggs et coll. , lettre ouverte à l'ADNR, mai 2020)

La modélisation préliminaire du rapport de mai, qui n'a pas encore été examinée par des pairs, suggère qu'un tsunami atteignant des centaines de pieds d'altitude le long du rivage résulterait d'une défaillance massive et soudaine, se propageant dans tout le détroit de Prince William, et dans les baies et les fjords loin de la source.

Peut-être que la plus grande leçon à retenir est que les impacts du retrait relativement rapide des glaciers à l'ère de changement climatique pourrait poser des menaces similaires de glissement de terrain et de tsunami dans de nombreux autres endroits du monde, pas seulement en Alaska.

'C'est vraiment assez terrifiant', Higman a déclaré au blog GlacierHub de l'Université de Columbia en mai, comparant les risques environnementaux aux volcans - quelque chose que l'humanité a compris comme un géorisque dangereux et imprévisible depuis bien, bien plus longtemps.

'Peut-être que nous entrons dans une époque où nous devons regarder les paysages glaciaires avec le même genre de lunettes.'

Les conclusions sont disponible sur le site de l'ADNR .

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