Des scientifiques ont décrit le trou du cul d'un dinosaure avec des détails exquis

(Bob Nicholls / Paleocreations.com 2020)

Quand un chien de la taille Psittacosaure vivait ses jours sur Terre, il était probablement préoccupé par l'accouplement, la nourriture et le fait de ne pas être tué par d'autres dinosaures . Il ne lui serait même jamais venu à l'esprit que, 120 millions d'années plus tard environ, des scientifiques scruteraient intensément son clacker.

Cependant, c'est précisément ce qu'ils ont fait, donnant la description la plus détaillée à ce jour d'un non-avien dinosaure Cloaque de : le trou fourre-tout utilisé pour faire pipi, faire caca, s'accoupler et pondre des œufs.

Ce couteau suisse des trous du cul est commun dans tout le règne animal aujourd'hui - tous les oiseaux, amphibiens, reptiles et même quelques mammifères possèdent un cloaque. Mais nous savons peu de choses sur les cloaques des dinosaures, y compris leur anatomie, leur apparence et la façon dont les animaux les utilisaient.



'J'ai remarqué le cloaque il y a plusieurs années après que nous ayons reconstitué les motifs de couleur de ce dinosaure à l'aide d'un fossile remarquable exposé au musée Senckenberg en Allemagne, qui préserve clairement sa peau et ses motifs de couleur', a expliqué le paléobiologiste Jakob Vinther de l'Université de Bristol au Royaume-Uni.

'Il a fallu beaucoup de temps avant que nous ayons fini de le terminer car personne ne s'est jamais soucié de comparer l'extérieur des ouvertures cloacales d'animaux vivants, c'était donc un territoire largement inexploré.'

(Vinther et al., Current Biology, 2020)

C'est donc ce que l'équipe a fait, en comparant le cloaque fossilisé à égout moderne . Leur spécimen est le seul fossile de dinosaure non aviaire connu pour avoir un cloaque préservé, mais en raison de la façon dont le fossile est positionné, l'anatomie interne de cette ouverture n'a pas été préservée ; seul l'évent extérieur est visible. Cela signifie qu'il y avait beaucoup d'informations que les chercheurs ne pouvaient pas évaluer.

'Nous avons constaté que l'évent semble différent dans de nombreux groupes différents de tétrapodes, mais dans la plupart des cas, il ne vous dit pas grand-chose sur le sexe d'un animal', a déclaré l'anatomiste et experte en système de reproduction animale Diane Kelly de l'Université du Massachusetts à Amherst.

'Ces traits distinctifs sont cachés à l'intérieur du cloaque, et malheureusement, ils ne sont pas conservés dans ce fossile.'

Même ainsi, cette anatomie extérieure pourrait contenir des indices assez intéressants sur ce à quoi ressemblaient certains cloaques de dinosaures et sur la façon dont ils étaient utilisés. Bien que le cloaque du dinosaure ne ressemble à aucun autre animal moderne connu, l'équipe a pu identifier plusieurs caractéristiques communes avec les reptiles crocodiliens, tels que les alligators et les crocodiles, et les oiseaux.

Il y avait un lobe dorsal qui semblait similaire à la protubérance cloacale observée chez les oiseaux - un gonflement arrondi près du cloaque pendant la saison de reproduction, où le mâle stocke le sperme - bien que, encore une fois, sans l'anatomie interne, il soit impossible de dire avec certitude.

Deuxièmement, le cloaque avait des lèvres latérales de chaque côté de l'ouverture, un peu comme celles des crocodiliens. Contrairement aux crocodiliens cependant, Psittacosaure les avait disposés en forme de V, ainsi l'ouverture aurait pu être en forme de fente; il aurait aussi pu être rond, comme chez les oiseaux.

(Jakob Vinther, Université de Bristol et Bob Nicholls/Paleocreations.com 2020)

D'autres caractéristiques, cependant, étaient également similaires aux crocodiliens. Les lèvres cloacales étaient couvertes de petites écailles superposées et fortement pigmentées de mélanine. Chez les crocodiliens, ces lobes fonctionnent comme des glandes odorantes musquées qui sont utilisées lors des parades sociales - une fonction, selon les chercheurs, qui serait soutenue par la forte pigmentation.

'En tant que paléoartiste, c'était absolument incroyable d'avoir l'opportunité de reconstruire l'une des dernières caractéristiques restantes dont nous ne savions rien chez les dinosaures', a déclaré le paléoartiste Robert Nicholls .

'Savoir qu'au moins certains dinosaures se signalaient les uns aux autres donne aux paléoartistes une liberté passionnante pour spéculer sur toute une variété d'interactions désormais plausibles pendant la parade nuptiale des dinosaures. C'est un changeur de jeu!

Parce qu'un seul cloaque fossilisé a été enregistré, il est impossible de dire si l'affichage peut avoir été sexuel et si le dinosaure fossilisé est un homme ou une femme. Mais les lobes colorés pourraient faire allusion à l'ascendance partagée entre les oiseaux et les dinosaures non aviaires, ont noté les chercheurs dans leur article.

(Vinther et al., Current Biology, 2020)

Faute d'échantillons, il s'agit d'une région très peu étudiée de l'anatomie des dinosaures, et ce n'est qu'en examinant un large éventail de cloaques de dinosaures que nous pourrons en apprendre davantage sur leur fonctionnement dans la vie sociale et reproductive de ces animaux anciens.

Nul doute que d'autres paléontologues seront désormais à la recherche de trous de cul fossilisés pour tenter de combler cette lacune dans notre compréhension de la vie des dinosaures.

La recherche a été publiée dans Biologie actuelle .

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