Des scientifiques montrent à quel point notre problème de déchets plastiques pourrait s'aggraver d'ici 2040

(structuresxx/iStock/Getty Image Plus)

Lors d'une visite dans une librairie il y a quelques semaines, nous n'avons pas pu nous empêcher de tomber sur un présentoir présentant pas moins de 10 livres vous expliquant comment débarrasser le plastique de votre quotidien. Nous sommes bombardés d'informations sur le thème des déchets marins et de la pollution plastique, mais que savons-nous vraiment sur le problème ?

Pensez à d'autres défis planétaires, comme changement climatique ou ozone épuisement des couches. Des domaines de recherche matures se sont développés autour d'eux, permettant aux scientifiques d'identifier d'où proviennent les gaz à l'origine de ces problèmes et quelle quantité atteint l'atmosphère chaque année.

Mais en ce qui concerne la pollution plastique, nous ne savons presque rien sur comment et où les déchets plastiques sont générés, gérés, traités et éliminés, en particulier dans les pays à revenu faible et intermédiaire.



Par conséquent, nous nous efforçons de limiter la quantité de déchets qui s'accumulent dans l'environnement.

Notre recherche publiée dans La science impliquait un effort herculéen pour repérer, suivre et modéliser les flux actuels et futurs de plastiques dans les terres et les plans d'eau du monde.

Nous avons constaté que le plastique entrant dans le milieu marin devrait doubler d'ici 2040 et, à moins que le monde n'agisse, plus de 1,3 milliard de tonnes de déchets plastiques seront déversés sur terre et dans les plans d'eau.

En identifiant les modes de production et de distribution de ces déchets, nous avons également découvert comment réduire au mieux le déluge de plastique. Dans le processus, nous avons trouvé les héros méconnus en première ligne luttant contre la crise de la pollution qui pourraient être le meilleur espoir au monde d'endiguer la marée.

Le problème mondial du plastique en chiffres

Nous avons développé un modèle appelé Du plastique à l'océan (P₂O) qui combine des années de connaissances accumulées sur les flux mondiaux de plastique. Il compare notre production, notre utilisation et notre gestion actuelles des déchets avec ce qui est prévu pour l'avenir.

Brûlez-vous vos déchets dans le jardin ou dans la rue ? Le jetez-vous dans la rivière ? Si vous avez répondu non à ces deux questions, vous faites peut-être partie des 5,5 milliards de personnes dont les déchets sont collectés.

Si vous faisiez partie des 2 milliards restants, que feriez-vous de vos déchets non collectés ? Utiliseriez-vous un ruisseau à proximité, le bord d'une falaise ou peut-être écureuilriez-vous un sac étrange dans les bois après le crépuscule?

Le plus souvent, les déchets plastiques non collectés sont simplement incendiés comme méthode d'élimination gratuite et efficace.

Notre modèle suggère que, cumulativement, plus de 2,2 milliards de tonnes de plastique seront brûlées à l'air libre d'ici 2040, bien plus que les 850 millions de tonnes qui devraient être déversées sur terre et les 480 millions de tonnes dans les rivières et les mers.

Après avoir suivi les sources d'articles en plastique tout au long de la chaîne d'approvisionnement et leur devenir dans l'environnement, nous avons exploré ce qui pourrait aider à réduire la pollution aquatique.

Nous avons constaté que l'intervention la plus efficace consiste à fournir un service aux deux milliards de personnes qui ne font actuellement pas ramasser leurs déchets.

Mais, sur les neuf interventions que nous avons testées, aucune n'a résolu le problème à elle seule. Seule une approche intégrée qui, en plus d'augmenter la couverture de la collecte, comprend des interventions telles que la réduction de la demande de plastique à usage unique et non recyclable et l'amélioration de l'analyse de rentabilisation du recyclage mécanique, pourrait être couronnée de succès.

Pour les pays qui souffrent le plus de la pollution plastique, ces connaissances pourraient offrir une voie à suivre.

Mais même dans notre meilleur scénario, dans lequel le monde prend le type d'action concertée et immédiate proposé dans notre étude, environ 710 millions de tonnes de déchets plastiques seront rejetés dans l'environnement d'ici 2040.

Cela peut sembler beaucoup, mais cela signifierait une réduction de 80 % des niveaux de pollution plastique par rapport à ce qui se passera sans action au cours des deux prochaines décennies.

(Briser la vague plastique)

Les récupérateurs de déchets pourraient-ils sauver la situation ?

Notre travail a également mis en lumière les contributions de 11 millions de récupérateurs de déchets dans les pays à revenu faible et intermédiaire.

Ces travailleurs informels collectent des déchets, y compris des plastiques, pour les recycler, afin d'assurer un moyen de subsistance pour la survie au jour le jour.

Le modèle estime qu'ils pourraient être responsables de 58 % de tous les déchets plastiques collectés pour être recyclés dans le monde, soit plus que ce que les services de collecte formels combinés atteignent dans tous les pays à revenu élevé réunis.

Sans ce secteur informel de collecte des déchets, la masse de plastique entrant dans les rivières et l'océan serait considérablement plus importante.

Leurs efforts devraient être intégrés aux plans municipaux de gestion des déchets, non seulement pour reconnaître leur énorme contribution, mais aussi pour améliorer les normes de sécurité épouvantables qu'ils subissent actuellement.

500 000 personnes supplémentaires doivent être desservies chaque jour par les services de collecte des déchets jusqu'en 2040. (EPA-EFE/JAIPAL SINGH)

Établir une estimation de référence complète des sources, des stocks et des flux de pollution plastique, puis se projeter dans l'avenir, a été une tâche immense.

En ce qui concerne les déchets solides, la disponibilité, la précision et la compatibilité internationale des données sont notoirement insuffisantes.

Les articles en plastique se présentent dans le monde entier sous des dizaines de milliers de formes, de tailles, de types de polymères et de combinaisons d'additifs.

Il existe également des différences considérables dans les attitudes culturelles concernant la manière dont les déchets sont gérés, la manière dont les produits en plastique sont consommés et les types d'infrastructures et d'équipements utilisés pour les gérer lorsqu'ils deviennent des déchets.

Notre effort de modélisation a été un exercice délicat et fastidieux de simplification et de généralisation de cette complexité.

Pour comprendre à quel point nos résultats sont fiables, exacts et précis, pensez aux premiers modèles qui ont estimé la sensibilité du climat à l'influence humaine dans les années 1970.

Espérons que la solide base de preuves que nous avons présentée aujourd'hui éclairera une stratégie mondiale et une action préventive locale forte.

Le défi de la pollution plastique peut être considérablement contrôlé en l'espace d'une génération.

Alors, est-ce que quelqu'un est prêt à agir ?

Tu veux les côtes , maître de conférences en systèmes d'efficacité des ressources, Université de Leeds et Ed Cook , Chercheur en systèmes d'économie circulaire, Université de Leeds .

Cet article est republié de La conversation sous licence Creative Commons. Lis le article original .

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