Des mutations sournoises aident le paludisme à éviter sa détection et sa propagation dans le corps

L'un des protistes responsables du paludisme (bleu), s'est accroché à une cellule sanguine. (Modifié du NIAID)

Paludisme sévit encore sans relâche dans certaines parties du monde. Il a tué plus de 400 000 personnes en 2019 , la plupart d'entre eux des bébés et des tout-petits. Dans certaines régions d'Afrique, c'est rivalisant même avec les décès de COVID-19 , où le coronavirus pandémie a gravement interrompu les efforts de prévention et de traitement.

Maintenant, pour aggraver les choses, il semble qu'une nouvelle souche du principal parasite responsable de la maladie, Plasmodium falciparum , est capable d'éviter une manière courante de le détecter.

Une nouvelle recherche menée par l'immunologiste de l'Institut éthiopien de santé publique, Sindew Feleke, a montré que près de 10 % des cas de paludisme sont manqués à travers les frontières éthiopiennes en raison d'au moins une des mutations aidant le parasite à échapper aux tests de diagnostic rapide (TDR).



De plus, une capacité à se cacher des kits de test pourrait facilement donner à cette souche mutée suffisamment d'avantages pour se propager.

'Les résultats faussement négatifs étaient courants dans plusieurs sites et entraîneront des diagnostics erronés et des décès dus au paludisme sans intervention', a dit Jonathan Parr, chercheur en maladies infectieuses à l'Université de Caroline du Nord. 'Il s'agit d'un problème sérieux pour les efforts de lutte contre le paludisme et un rappel que les agents pathogènes sont très capables de s'adapter pour survivre.'

P. falciparum est le plus courant et le plus meurtrier des parasites responsables du paludisme chez l'homme. Transmis par les moustiques, le parasite infeste les globules rouges humains pour s'y cloner. Ces cellules sanguines finissent par éclater, envoyant des flots de parasites dans la circulation sanguine, provoquant des vagues de fièvres et autres symptômes désagréables . Une grande partie de la gestion de la maladie consiste à réduire le contact humain avec les insectes suceurs de sang.

Les tests de diagnostic rapide du paludisme ont aidé l'Éthiopie – le deuxième pays le plus peuplé d'Afrique – à faire de grands progrès contre la maladie au cours de la dernière décennie. Avec environ 345 millions d'exemplaires vendus chaque année, le test rapide le plus courant détecte les antigènes que le parasite libère dans la circulation sanguine. Il s'agit principalement de la protéine 2 riche en histidine (HRP2), mais le test peut également être déclenché par la HRP3 étroitement apparentée.

Mais quelques P. falciparum ont des mutations où les instructions génétiques codant pour les protéines (pfhrp2 et pfhrp23) ont été supprimées.

En étudiant les échantillons de sang de plus de 12 500 patients le long des frontières éthiopiennes avec l'Érythrée et le Soudan, Feleke et son équipe ont découvert que ces variantes génétiques avaient causé des résultats faussement négatifs pour un peu moins de 10 % des tests. C'est le double des critères minimaux de l'OMS pour déclencher un changement dans la stratégie nationale de diagnostic.

«Nous avons également trouvé des signes indiquant que les tests et les traitements basés sur les TDR entraînent une augmentation récente de la prévalence des mutations par délétion pfhrp2, permettant aux parasites d'échapper à la détection», expliqué Parr.

Alors que les mutations elles-mêmes étaient entièrement aléatoires, ce traitement sélectif par inadvertance permet aux parasites avec une délétion dans les deux gènes ou parfois un seul gène ou l'autre de prospérer et de se propager.

Les chercheurs ont cartographié les séquences autour des délétions pour prouver la pression évolutive. Cela a révélé que pfhrp2 s'est probablement propagé rapidement à partir d'un seul point d'origine récent, avec 30 des 31 souches formant un groupe apparenté.

Mais pfhrp3 existe depuis plus longtemps, présent dans des échantillons de 2013, et il existe un certain nombre de modèles de suppression différents, suggérant qu'il avait plusieurs origines.

Malheureusement, les autres options de test ne sont pas aussi simples et les TDR qui fonctionnent en détectant d'autres molécules produites par le parasite n'ont pas été aussi performants.

L'équipe note que la façon dont ils ont détecté les suppressions dans leur étude signifie qu'ils auraient manqué ceux qui sont asymptomatiques, et ils n'ont échantillonné que trois sites, ils n'ont donc pas encore capturé une image complète de ce que font ces souches de paludisme. Mais preuve du Soudan, de Djibouti et de Somalie suggèrent que la Corne de l'Afrique pourrait déjà être fortement infiltrée par le mutant P. falciparum .

'De nouveaux outils sont nécessaires pour soutenir la surveillance des délétions [de gènes], déterminer leur véritable prévalence et comprendre les forces ayant un impact sur leur évolution et leur propagation', a déclaré l'équipe. écrit dans leur journal .

Les délétions sont également présentes en Amérique du Sud, où le TDR n'est pas courant. Ainsi, ils pourraient également conférer un autre avantage évolutif, soupçonnent Feleke et ses collègues. Il est possible que pfhrp2 le fasse aussi. Il y a des preuves que pfhrp2 est impliqué dans l'inflammation vu dans le paludisme grave.

'Les personnes infectées par des parasites supprimés de pfhrp2/3 peuvent avoir une maladie moins grave et donc être moins susceptibles de rechercher un traitement, ce qui augmente la probabilité de transmission ultérieure', Explique les chercheurs.

Mais ils ne peuvent pas encore exclure la possibilité que ses gènes environnants, également touchés par la suppression, soient ce qui pousse le parasite à devenir plus en forme. L'un des gènes flanquants appelé EBL-1 est impliqué dans P. falciparum s invasion des globules rouges.

'Une surveillance dans la Corne de l'Afrique et des approches alternatives de diagnostic du paludisme dans les régions touchées sont nécessaires de toute urgence', a dit Parr.

Cette recherche a été publiée dans Microbiologie naturelle .

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