C'est officiel : la NASA vient de confirmer que Voyager 2 est entré dans l'espace interstellaire

(JPL/NASA)

À environ 11 milliards de kilomètres de la Terre, une sonde de la NASA a battu un autre record pour l'humanité.

L'agence spatiale a lancé séparément son vaisseau spatial jumeau Voyager en 1977 avec pour mission de explorer le système solaire extérieur .

Les sondes Voyager 1 et Voyager 2 de la taille d'une voiture ont exploité un alignement rare des planètes (et de leurs champs gravitationnels) pour zoomer et étudier des mondes comme Uranus et Neptune pour la première fois.

Mais une fois les missions principales des Voyagers terminées, les robots à propulsion nucléaire continué. Et aller.

Les sondes volent toujours loin du Soleil à des vitesses de plus de 34 000 mph. Cela a fait des Voyagers les deux objets fabriqués par l'homme les plus éloignés qui existent.

Voyageur 1 officiellement quitté ce que les chercheurs appellent l'héliosphère – le terme désignant la vaste et cruciale bulle d'influence du Soleil – le 25 août 2012. Elle a navigué dans le vide entre les étoiles, appelé espace interstellaire.

(NASA/JPL-Caltech) Un schéma montrant les deux sondes Voyager de la NASA dans l'espace interstellaire en novembre 2018.

Cela ne signifie pas pour autant qu'il a quitté le système solaire. Au lieu de cela, Voyager 1 a traversé l'héliopause : la zone où un 'vent' de particules de plasma à grande vitesse du Soleil s'arrête relativement. De cette distance, il faut 1 000 minutes à la lumière pour se rendre sur Terre.

Maintenant, la NASA dit que Voyager 2, qui se déplace environ 4 000 mph plus lentement que son jumeau, a réalisé le même exploit le 5 novembre 2018.

'Je pense que nous sommes tous heureux et soulagés que les sondes Voyager aient toutes deux fonctionné assez longtemps pour franchir cette étape', a déclaré Suzanne Dodd, chef de projet des missions Voyager au Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA. un communiqué de presse .

Elle a ajouté: «C'est ce que nous attendions tous. Maintenant, nous attendons avec impatience ce que nous pourrons apprendre en ayant les deux sondes en dehors de l'héliopause.

Pourquoi les sondes Voyager ont quitté l'héliosphère mais pas le système solaire

Le Soleil fusionne de l'hydrogène au plus profond de son noyau, créant finalement la boule géante de gaz incandescents que nous voyons dans le ciel (et que nous pouvons remercier pour l'existence de la vie sur Terre).

Mais le Soleil crée également un champ magnétique puissant qui aide à projeter constamment des particules de gaz chaud dans l'espace. Les chercheurs appellent ce flux de particules chargées dans toutes les directions le vent solaire.

La vaste région dans laquelle le vent solaire a une certaine influence s'appelle l'héliosphère. Là où cette frontière se termine, l'espace interstellaire commence.

'Le Soleil crée cette énorme bulle de plasma - un matériau ionisé - qui s'éloigne à un million de miles par heure', a déclaré Ed Stone, un scientifique du projet sur la mission Voyager, dans une vidéo par le JPL de la NASA.

«À l'intérieur de la bulle, la plupart des matériaux proviennent de notre Soleil. […] En dehors de la bulle, la majeure partie de la matière provient d'autres étoiles qui ont explosé il y a 5, 10, 15 milliards d'années.

Le point auquel le vent solaire ralentit puis s'arrête s'appelle l'héliopause. La NASA pense que l'héliopause est l'endroit où la pression du vent solaire se heurte à d'autres champs plasmatiques et magnétiques trouvés dans l'espace interstellaire.

L'instrument d'expérimentation scientifique sur le plasma de Voyager 2 (à droite) et trois tableaux de données qui montrent le vaisseau spatial quittant l'héliosphère. (NASA/JPL-Caltech/MIT)

C'est la frontière que la NASA pense que Voyager 1 et Voyager 2 ont franchie.

Il n'est pas facile de savoir si un robot a crevé l'héliopause. Après tout, cela n'a été fait que deux fois.

Il y a aussi des poches de plasma près de ses franges qui peuvent tromper les instruments fabriqués par l'homme. (Un moment, il y a des lectures de plasma, puis les mesures diminuent, puis elles remontent.)

Alors pour être sûr que Voyager 2 quitte l'héliosphère, la NASA s'est appuyée sur les données de cinq instruments. L'un des outils était l'expérience scientifique sur le plasma, qui détecte les particules de vent solaire. Ces lectures ont commencé à chuter le 5 novembre.

'Nous avons vu qu'en fait, il n'y avait plus de vent solaire mesurable', a déclaré Stone. « Nous avions quitté la bulle.

Un autre indice est venu des instruments de Voyager 2 qui mesurent les coups des rayons cosmiques énergétiques.

Les rayons cosmiques viennent d'au-delà du Soleil, probablement en tournant trous noirs supermassifs appelés blazars . Particules de vent solaire agir comme un bouclier magnétique qui dévie bon nombre de ces rayons à haute énergie d'atteindre la Terre.

Début novembre, alors que les lectures plasma du vent solaire par Voyager 2 commençaient à chuter, le taux d'impacts des particules de rayons cosmiques commençait à grimper. Cela signifiait à la NASA que, effectivement, Voyager 2 était enfin interstellaire.

Cependant, la NASA affirme que Voyager 2 n'a pas quitté le système solaire et qu'aucune des sondes jumelles ne le fera de si tôt.

'La limite du système solaire est considérée comme étant au-delà du bord extérieur du nuage d'Oort, une collection de petits objets qui sont encore sous l'influence de la gravité du Soleil', a déclaré la NASA dans son communiqué de presse.

Personne n'est sûr de la taille du nuage d'Oort, mais les estimations suggèrent qu'il commence à environ 1 000 distances Terre-Soleil, ou unités astronomiques (UA), et s'étend jusqu'à environ 100 000 UA. C'est une zone située entre 0,16 et 1,6 années-lumière du Soleil.

'Il faudra environ 300 ans à Voyager 2 pour atteindre le bord intérieur du nuage d'Oort', a déclaré la NASA. Dépasser cette frontière céleste pourrait alors prendre environ 30 000 ans.

Cet article a été initialement publié par Interne du milieu des affaires .

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